Louis Riel celebrated as Premier 154 years later

February 21, 2024

L to R: Manitoba Premier Wab Kinew, Minister Denise Thomas, Martha Chartrand, and MMF President David Chartrand pause for a brief moment of prayer after placing the Louis Riel Act upon Riel's Grave.

February 19 was a day of celebration and an act of reconciliation for the Red River Métis by Manitoba on the first Louis Riel Day since the province's founder finally received official recognition as its first Premier.

The Manitoba Métis Federation (MMF), in partnership with the Government of Manitoba, hosted a day full of activities honouring Louis Riel.

Over 250 Red River Métis Citizens, Cabinet members, MLAs, and supporters stood by Riel's gravesite to celebrate the passing of the Louis Riel Act. Premier Wab Kinew, President David Chartrand, Minister Denise Thomas, and President Chartrand's granddaughter, Martha Chartrand, placed a copy of the Act on Riel's grave. 

President Chartrand reminded those who attended Riel's gravesite that the moment would be remembered as a pivotal time in Red River Métis history.

"I can say to you today our kids will be very proud, and we will truly honour this day," he said. "Stories will be told about this particular day, that happened 154 years later. I am proudly honoured to represent my people and my government, that we have achieved a day to make Riel the first Premier he always was and give him back his true title of who he has been. He's not a madman. He's not a martyr in the sense of fighting against Canada for nothing. He's not a man that's a traitor. He's a real leader for all Manitobans." 

Flowers, rosary beads, and a slingshot were laid at Riel's gravesite, along with a Red River cart which held a sash, fur, and a copy of the Louis Riel Act.

In 2023, Manitoba's first First Nations Premier, Wab Kinew, introduced the Louis Riel Act - legislation recognizing Riel as the first Premier of Manitoba. It represents the first step in resetting the government-to-government, nation-to-nation relationship between Manitoba and the National Government of the Red River Métis. The bill received Royal Assent on December 7 - 154 years after the eve of the formation of the provisional government on December 8, 1869.

"This is the opportunity for us to tell future generations of Manitobans who we are as a people, as a province, who the Métis people are," said Premier Kinew.

Flowers, rosary beads, and a slingshot were laid at Riel's gravesite, along with a Red River cart which held a sash, fur, and a copy of the Louis Riel Act.

President Chartrand included his granddaughter in the ceremony to remind all Red River Métis Citizens that the next generation of leaders are approaching.  

"Just because we have the Louis Riel Act, this is not over. Now is the beginning of a change of the message we need to introduce to this country and this province, and the Youth need to carry that torch," he said. "The next generation is coming."

Many MMF Cabinet Members attended the ceremony to honour Riel as Manitoba's first Premier.

The MMF President has sought this recognition for the Red River Métis leader for over 30 years. During his speech at Riel's grave, President Chartrand recalled attending the Winterlude festival in Ottawa in 2020 and being asked back then about Riel's legacy.

"I was speaking to the media there, and I told them we're going to one day get Riel to be recognized as the first Premier. We're not done yet, we're not finished, and that day will come. That was in 2020, so three years later, Wab arrived, and the world changed for the Métis in the context of Riel, and hopefully in the context of our future," he said, referring to the October 2023 Manitoba provincial election, which resulted in Kinew's election as Premier.

President Chartrand said that Kinew is not just the Premier for the Red River Métis, but all of Manitoba.

"I have great trust that some of the dreams and aspirations for our next generations will be fulfilled: Riel's vision, Riel's idea of what Manitoba should be all about, and what we stand for, how we should stand, united, and how we should welcome the world to a beautiful, prosperous Northwest, as what it was called at the time."  

President Chartrand unveils the plaque under Louis Riel's portrait that reads: First Premier Louis Riel, March 1870 - June 1870, Royal Assent given December 2023, founder of Manitoba, Proud Red River Métis.

Before the Louis Riel Act  was passed, Riel's role in Manitoba's history was regularly put up for debate and he was often villainized throughout our education system. One thing President Chartrand cherishes about the passed legislation is that it brings an opportunity to start educating Manitobans on our values, relationships, development, and what we stand for in the province's curriculum.

"The Red River Métis are hardworking people, proud people, and we still never fail that. No matter if you look at the exodus after 1870, about 75 to 80 per cent of our people had to leave and head west after the Reign of Terror. We were homeless, roaming into the West up to the Rockies, trying to find a place to relive and find a community again," said the President. "You start looking at the whole premise of where we fit in, and that's what I'm hoping we see in the curriculum one day, the true story of where we fit in."

Point Douglas MLA Bernadette Smith was one of many in attendance to witness history. She told MMF Spotlight it was a proud day to be a Red River Métis Citizen, to be a part of a government that proclaimed this day as Riel's, and to know that children will learn the province's true history.  

"As a young person growing up in the education system, hearing the opposite (about Louis Riel) and going home and learning from my mom that that was not the true history, I always knew that Louis Riel was not a traitor. He wasn't treasonous, but he brought Canada into Confederation," she said. "We would have been a part of the United States if he hadn't done what he did, and he was our first Premier. To see this come to fruition today is an amazing feeling."

Five elected Red River Metis Red River Mètis MLAs join Premier Kinew and President Chartrand to look at the newly unveiled plaque. Left to right: Tyler Blashko, Lagimodiere; Billie Cross, Seine River; Renée Cable, Southdale; Premier Kinew; President Chartrand; Bernadette Smith, Point Douglas; and Robert Loiselle, St. Boniface.

Premier Kinew hopes that through the Louis Riel Act, Canadians will learn about Riel's true story.

"We should take this message far beyond Manitoba's borders and tell the rest of Canada this story as well, so that the father of Manitoba is also recognized for who he is nationally, which is a Father of Confederation," he said.

President Chartrand echoed Riel's words at his trial, which still hold meaning and truth over 150 years later.

"During my life, I have aimed at practical results. I have writings, and after my death, I hope that my spirit brings practical results," wrote Louis Riel. "If I have any influence in the new world, it is to help in that way, and even if it takes 200 years to become practical, then after my death, that will bring out practical results."

Shaun Rocan (left), Chair of the Red River Local, was excited to attend and be a part of history and said Riel's words resonated with him.

Red River Local Chair Shaun Rocan was excited to be a part of history and reflected on Riel's words.

"It was very touching for me when President Chartrand started reading off the quotes from Louis Riel at his trial and stating that, 'in 200 years, I will hopefully be recognized for what I'm doing.' And to have the (Louis Riel Act ) laid down in front of him the way they did, like how they did the land claim, it was really emotional for me," Rocan told MMF Spotlight, referring to the land claim that was placed at Riel's grave following the historic 2013 victory.

During the Louis Riel Day celebrations, the Government of Manitoba unveiled a new plaque underneath Riel's portrait at the Manitoba Legislative Building. The plaque reflects his status as Manitoba's first premier after the passing of the Louis Riel Act.

After the ceremony, Citizens, MMF Cabinet members, and MLAs headed to Elsie Bear's Kitchen at the MMF Home Office, where food, entertainment, and laughter echoed throughout the halls.

Louis Riel honoré à titre de premier ministre, 154 ans plus tard

de gauche à droite : Le premier ministre du Manitoba Wab Kinew, la ministre Denise Thomas, Martha Chartrand, et le président de la FMM David Chartrand se recueillent le temps d'une prière après avoir déposé une copie de la Loi sur Louis Riel près de la tombe de ce dernier.

Journée de célébration et acte de réconciliation pour les Métis de la rivière Rouge, le 19 février marquait le premier Jour de Louis Riel depuis que le Manitoba a enfin accordé officiellement le titre de premier premier ministre à son fondateur.

La Fédération Métisse du Manitoba (FMM), en partenariat avec le gouvernement provincial, a organisé une journée remplie d'activités en l'honneur de Louis Riel.

Plus de 250 citoyens métis de la rivière Rouge, membres du cabinet, députés provinciaux et sympathisants se sont recueillis sur la tombe de Louis Riel pour célébrer l'adoption de la Loi sur Louis Riel. Le premier ministre Wab Kinew, le président David Chartrand, la ministre Denise Thomas et la petite-fille du président Chartrand, Martha Chartrand, ont déposé une copie de la loi près de la tombe de Riel.

Le président Chartrand a rappelé aux personnes présentes que ce moment resterait gravé dans les mémoires comme un tournant dans l'histoire des Métis de la rivière Rouge.

« Je peux vous dire aujourd'hui que nos enfants seront très fiers et que nous honorerons véritablement cette journée, a-t-il déclaré. Des histoires seront racontées sur cette journée particulière, qui s'est déroulée 154 ans plus tard. Je suis fier de représenter ma nation et mon gouvernement et de constater que nous avons réussi à faire de Louis Riel le premier ministre qu'il a toujours été et à lui rendre son véritable titre. Ce n'est pas un fou. Ce n'est pas un martyr qui s'est battu contre le Canada pour rien. Ce n'est pas un traître. C'est un vrai leader pour tous les Manitobains. »

Des fleurs, des chapelets et un lance-pierre ont été placés près de la tombe de Louis Riel, de même qu'une charrette de la rivière Rouge contenant une ceinture fléchée, une fourrure et une copie de la Loi sur Louis Riel.

En 2023, le premier ministre du Manitoba Wab Kinew, premier membre des Premières Nations à occuper ce poste, a présenté la Loi sur Louis Riel, qui reconnaît Louis Riel comme le tout premier premier ministre du Manitoba. Il s'agit d'une première étape vers le rétablissement des relations de gouvernement à gouvernement et de nation à nation entre le Manitoba et le gouvernement national des Métis de la rivière Rouge. La loi a reçu la sanction royale le 7 décembre, soit la veille du 154e anniversaire de la formation du gouvernement provisoire le 8 décembre 1869.

« C'est l'occasion pour nous de dire aux générations futures de Manitobains qui nous sommes en tant que peuple, en tant que province, qui sont les Métis », a soutenu le premier ministre Kinew.

Des fleurs, des chapelets et un lance-pierre ont été placés près de la tombe de Louis Riel, de même qu'une charrette de la rivière Rouge contenant une ceinture fléchée, une fourrure et une copie de la Loi sur Louis Riel.

Le président Chartrand a invité sa petite-fille à prendre part à la cérémonie pour rappeler à tous les citoyens métis de la rivière Rouge que la prochaine génération de leaders prendra bientôt le relais.

« Ce n'est pas parce que nous avons la Loi sur Louis Riel que la partie est gagnée. C'est le début d'un changement dans le message que nous devons transmettre à ce pays et à cette province, et c'est aux jeunes de porter le flambeau, a-t-il dit. La prochaine génération arrive. »

De nombreux membres du cabinet de la FMM ont assisté à la cérémonie en l'honneur de Louis Riel à titre de premier premier ministre.

Le président de la FMM travaille à obtenir cette reconnaissance pour le leader de la rivière Rouge depuis plus de 30 ans. Durant son discours près de la tombe de Louis Riel, le président Chartrand s'est remémoré sa participation au Bal de neige à Ottawa, en 2020, où on lui avait posé des questions au sujet de l'héritage de Riel.

« Je m'adressais à des journalistes là-bas et je leur ai dit qu'un jour, nous ferions reconnaître Louis Riel en tant que premier premier ministre. Nous n'avons pas encore terminé, nous n'avons pas encore fini, et ce jour viendra. C'était en 2020, donc trois ans plus tard, Wab est arrivé, et le monde a changé pour les Métis en ce qui concerne Louis Riel et, je l'espère, en ce qui concerne notre avenir », a-t-il expliqué, en référence à l'élection provinciale d'octobre 2023, au terme de laquelle M. Kinew a été élu premier ministre du Manitoba. Le président Chartrand a soutenu que M. Kinew n'est pas seulement le premier ministre des Métis de la rivière Rouge, mais de tous les Manitobains.

« Je suis convaincu que certains des rêves et des aspirations de nos générations futures seront réalisés : la vision de Riel, le Manitoba rêvé de Riel, ce que nous défendons, la façon dont nous devrions être unis, et comment nous devrions accueillir le monde dans un magnifique et prospère Nord-Ouest, comme on l'appelait à l'époque. »

Le premier ministre Wab Kinew et le président Chartrand dévoilent la plaque sous le portrait de Louis Riel, où il est inscrit : « First Premier Louis Riel, March 1870 - June 1870, Royal Assent given December 2023, founder of Manitoba, Proud Red River Métis » (Premier ministre Louis Riel, mars 1870 - juin 1870, sanction royale reçue en décembre 2023, fondateur du Manitoba, fier Métis de la rivière Rouge).

Avant l'adoption de la Loi sur Louis Riel, le rôle de Riel dans l'histoire du Manitoba faisait régulièrement l'objet de débats et l'homme était souvent diabolisé dans notre système d'éducation. L'une des choses qui réjouit le président Chartrand à propos de la Loi, c'est qu'elle permet de commencer à éduquer les Manitobains sur nos valeurs, nos relations, le développement et ce que nous défendons par l'entremise du programme scolaire du Manitoba.

« Les Métis de la rivière Rouge sont des gens très travaillants et fiers, et cela ne s'est jamais démenti. Même lors de l'exode après 1870, où environ 75 % à 80 % des membres de notre nation ont dû partir vers l'ouest après le règne de la terreur. Nous étions sans abri, errant dans les Rocheuses pour essayer de trouver un endroit où nous installer et retrouver une communauté, a expliqué le président. On doit commencer à regarder la genèse de notre place au Manitoba, et c'est ce que j'espère voir dans le programme scolaire un jour : la véritable histoire de notre place dans la province. »

La députée de Point Douglas Bernadette Smith comptait parmi les nombreuses personnes réunies pour assister à ce moment historique. Elle a affirmé au MMF Spotlight qu'elle était fière d'être une citoyenne métisse de la rivière Rouge, de faire partie d'un gouvernement qui a proclamé ce jour comme étant celui de Louis Riel, et de savoir que les enfants apprendront la véritable histoire de la province.

« En ayant grandi dans le système d'éducation, entendu le contraire (sur Louis Riel), puis appris de ma mère qu'il ne s'agissait pas de la véritable histoire, j'ai toujours su que Louis Riel n'était pas un traître. Il n'était pas un traître, mais il a fait entrer le Canada dans la Confédération, a-t-elle expliqué. Nous aurions fait partie des États-Unis s'il n'avait pas fait ce qu'il a fait, et il a été notre premier premier ministre. C'est un sentiment extraordinaire de vivre cette reconnaissance aujourd'hui. »

Cinq élus de la rivière Rouge. De gauche à droite : Tyler Blashko, Lagimodière; Billie Cross, Rivière-Seine; Renée Cable, Southdale; premier ministre Kinew; président Chartrand; Bernadette Smith, Point Douglas; et Robert Loiselle, Saint-Boniface.

Le premier ministre Kinew espère que la Loi sur Louis Riel permettra aux Canadiens de connaître la véritable histoire de Riel.

« Nous devrions porter ce message bien au-delà des frontières du Manitoba et raconter cette histoire au reste du Canada, afin que le père du Manitoba soit également reconnu pour ce qu'il est à l'échelle nationale, c'est-à-dire un Père de la Confédération », a-t-il soutenu.

Le président Chartrand a repris les paroles prononcées par Louis Riel lors de son procès, qui sont encore à ce jour empreintes de sens et de vérité, plus de 150 ans plus tard.

« Au cours de ma vie, j'ai cherché à obtenir des résultats pratiques. J'ai des écrits, et j'espère qu'après ma mort, mon esprit pourra apporter des résultats pratiques, a écrit Louis Riel. Si j'ai une quelconque influence dans le nouveau monde, c'est d'aider en ce sens, et même s'il faut 200 ans pour y parvenir, alors après ma mort, cela donnera des résultats pratiques. »

Le président de la section locale de la rivière Rouge Shaun Rocan (gauche), très heureux de participer à cet événement et de faire partie de l'histoire, a expliqué que les mots de Riel trouvaient écho en lui.

Le président de la section locale de la rivière Rouge Shaun Rocan, très heureux de participer à cet événement et de faire partie de l'histoire, a réfléchi aux paroles de Louis Riel.

« J'ai été très touché quand le président Chartrand a commencé à réciter les paroles de Louis Riel à son procès, où il déclarait que "dans 200 ans, j'espère qu'on reconnaîtra ce que je fais". Et le fait que la (Loi sur Louis Riel) soit déposée devant lui de la manière dont ils l'ont fait pour la revendication territoriale m'a vraiment ému », a déclaré M. Rocan au MMF Spotlight, en référence à la revendication territoriale qui a été déposée près de la tombe de M. Riel à la suite de la victoire historique de 2013.

À l'occasion des célébrations entourant le Jour de Louis Riel, le gouvernement du Manitoba a dévoilé une nouvelle plaque sous le portrait de Louis Riel au Palais législatif du Manitoba. La plaque reflète son statut de premier premier ministre du Manitoba après l'adoption de la Loi sur Louis Riel.

Après la cérémonie, les citoyens, les membres du cabinet de la FMM et les députés se sont rendus au restaurant Elsie Bear's Kitchen, situé au siège social de la FMM, où la nourriture et les divertissements étaient au rendez-vous, et où les rires résonnaient dans les couloirs.


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