Red River Métis bring Ste. Madeleine to life for Métis Days

July 18, 2023

From July 14-16, Red River Métis of all ages came together at Ste. Madeleine Métis Days to commemorate the once community of Ste. Madeleine by celebrating our rich culture with food, music, dancing, and more. 

You won't find Ste. Madeleine on a map, but from July 14-16, hundreds of Red River Métis Citizens travelled among rolling hills and unmarked gravel roads to gather at what was once a proud Métis village.

Hosted by the Manitoba Métis Federation (MMF), in partnership with the Southwest Region and the Ste. Madeleine Local, Ste. Madeleine Métis Days is held on the site of the former village near the Manitoba-Saskatchewan border. The annual weekend of music, dancing, food, and games commemorates the large, thriving Red River Métis community that was burned down in the 1930s to make way for cattle pasture.

During the opening ceremonies, Minister John Fleury, Southwest Region Executive, spoke about the memories his late father, Elder George Fleury, passed on to him of the western Manitoba village.

"The stories that he instilled upon us about the history of Ste. Madeleine and the atrocities that were committed to the Métis from Ste. Madeleine, you know that he often told the tale about when they came back from employment through the summer months and they drove over the hill and all they saw were bedposts and chimneys," said Minister Fleury. "Their homes were gone. Everything they owned was destroyed, and there was no compensation whatsoever for them. Such a devastating story, and that's the motivation that drives us today to get this land back."

(Left to right): Minister John Fleury, Southwest Region Executive; Minister Leah LaPlante, Southwest Region Vice-President; Minister Will Goodon, Southwest Region Executive; and Oliver Boulette, emcee.

MMF President David Chartrand has been negotiating with the province to right this historic wrong and return the land back to the Red River Métis. During his opening remarks, he announced plans to build a church, along with monuments to preserve the stories of Ste. Madeleine.

"To the families that are here, I want to thank you for never giving up, never forgetting. Always reminding us how important this piece of land is, because the story of what happened here is the story of our history," said President Chartrand. "Keep on coming here. Keep on bringing your history here and your passion for your community, and your memory. You'll never forget what they did to you, because this land will be ours not long from now."

Minister Leah LaPlante, Southwest Region Vice-President, remarked on the powerful presence she has felt each year at Ste. Madeleine Métis Days.

"I just love looking out and seeing what I'm seeing. In 1997 when I got elected into office and I came out here to my very first Ste. Madeleine Métis Days, the impact that day had on me will stay with me forever, and that's why I try to be here for every celebration of Ste. Madeleine. Because back in those days, the crowds weren't quite as big, but the spirits that were in this area were phenomenal," she said. "The message that they seemed to be giving was, thank you. Thank you for coming here. Thank you for remembering us. Thank you for remembering the fight that we had, and sometimes the fights that we didn't win. And I'd like to acknowledge our President, David Chartrand, who fights all the time and so truly believes in Ste. Madeleine that when he tells you that he's going to have this land back for the Métis people, just like the spirits believed in us that day, I have to believe in President Chartrand, because he won't stop until he does get this land back."

The all-ages event included music from Johnny Dietrich and Kicking up Dust.

Minister Fleury echoed Minister LaPlante's assurance in President Chartrand's mission to get the land returned.

"This community is still utilized. It is still alive. We may not be living on this land today, but we are living on this land in our own spirit, in our minds. And that will never end. It doesn't matter what the government says to us," added Minister Fleury. "And I believe in President Chartrand as well that he will get this land back for the descendants of Ste. Madeleine and for the Métis of Manitoba."

To keep the culture alive, Red River Métis families parked their campers and pitched tents across the vast expanse of prairie surrounding the outdoor stage. The all-ages event included activities such as horseshoes, log climbing, slingshots, cribbage, and bannock making, with artisans selling their work at different booths. Musicians included the Gary Lepine Band, Johnny Dietrich and Kicking up Dust, Mitchell Makoons Trio, In Too Deep, the Jim Dutiaume Band with special guest Patti Kusturok, Norman Chief Memorial Dancers, the Eldon Campbell Band, the Jason Lepine Band, and the Michael Audette Band.

Despite the horror inflicted on the Red River Métis in the 1930s in that same spot, a sense of joy and celebration overtook the area as the Métis reclaimed their rightful place once again.

Despite the horror inflicted on the Red River Métis in the 1930s in that same spot,
a sense of joy and celebration overtook the area.

Robert Belhumeur, whose grandparents on both sides of his family were from Ste. Madeleine, has attended Ste. Madeleine Métis Days with his family for decades.

"When you go there, it's like you belong there. It's just such a calm feeling," he said. "You can hear the birds chirping, and it's quiet, it's like you're part of that land."

He now lives in the town of Russell, where he was born, but Belhumeur was raised about five miles from the Ste. Madeleine cemetery, where his family is now buried.

"Both my father and my mom, they are buried in there, and we'd go back, we'd go picnicking there. In the '60s we used to go picnicking along little creeks there," he said of the area.

Belhumeur hopes to pass the stories of Ste. Madeleine onto his children, just as his grandfather and father passed them onto him.

"The connection back to that land, you have to keep it going, too, just pass it on to them and teach them," he said.

Robert Belhumeur (back row, third from right) has attended Ste. Madeleine Métis Days with his family for decades.

To close out the opening ceremonies, Minister Will Goodon, Southwest Region Executive, thanked the Local and the descendants of Ste. Madeleine for keeping the village's memory alive.

"Everyone who has a connection to Ste. Madeleine, who has kept the memories alive, is something that I think only the Red River Métis could do. You know, we have this connection to the land because our ancestors had that connection to the land. And this land is more than just what you see, the grass and the gravel and the trees," he said. "It's also about the folks who come here to honour, who are Red River Métis, who are our Nation, who are our people, who come to celebrate our culture. The culture that was supposedly burned when the houses were burnt, but it never was. We kept it, we kept it inside ourselves. We kept it inside the kitchens and inside the homes, inside the barn dances that we would have for many, many years after that. And you know, it's that culture that is keeping us alive, keeps us coming back."

Les Métis de la rivière Rouge font revivre Sainte-Madeleine aux Journées métisses

Du 14 au 16 juillet, des Métis de la rivière Rouge de tous les âges se sont réunis aux Journées métisses de Sainte-Madeleine pour commémorer l'ancien village et célébrer notre riche culture par la nourriture, la musique, la danse et diverses autres activités.  

Vous ne trouverez pas Sainte-Madeleine sur une carte, mais du 14 au 16 juillet dernier, des centaines de citoyens métis de la rivière Rouge ont parcouru les collines ondoyantes et les routes de gravier non marquées pour se rassembler là où se trouvait autrefois un fier village métis.

Organisées par la Fédération Métisse du Manitoba (FMM), en partenariat avec la région du Sud-ouest et la section locale de Sainte-Madeleine, les Journées métisses de Sainte-Madeleine ont lieu sur le site de l'ancien village, près la frontière entre le Manitoba et la Saskatchewan. La fin de semaine annuelle de musique, de danse, de nourriture et de jeux commémore la grande communauté dynamique des Métis de la rivière Rouge, qui a été incendiée dans les années 1930 pour faire place à des pâturages de bovins.

Aux cérémonies d'ouverture, le ministre John Fleury, représentant de la région du Sud-ouest, a parlé de souvenirs du village de l'ouest du Manitoba que feu son père, l'Aîné George Fleury, lui a légués.

« Les récits qu'il nous a racontés sur l'histoire de Sainte-Madeleine et les atrocités commises contre les Métis du village, vous savez qu'il a souvent raconté qu'au moment où les Métis sont revenus des emplois qu'ils occupaient l'été et qu'ils sont arrivés sur la colline, ils ne voyaient plus que des clôtures et des cheminées, a dit le ministre Fleury. Leurs maisons avaient disparu et il n'y a eu aucune compensation, sous quelque forme que ce soit. Une histoire dévastatrice et c'est ce que qui nous incite aujourd'hui à nous réapproprier cette terre. »

(de gauche à droite) : le ministre John Fleury, représentant de la région du Sud-ouest; la ministre Leah LaPlante, vice-présidente de la région du Sud-ouest; le ministre Will Goodon, représentant de la région du Sud-ouest; et Oliver Boulette, maître de cérémonie.

Le président de la FMM, David Chartrand, négocie avec la province le redressement de ce tort historique et la remise des terres aux Métis de la rivière Rouge. Dans son allocution d'ouverture, il a annoncé des plans de construction d'une église et de monuments qui préserveront les histoires de Sainte-Madeleine.

« Je tiens à remercier les familles qui se trouvent ici de ne jamais avoir renoncé, de ne jamais avoir oublié, de nous avoir toujours rappelé la grande importance de cette terre parce que l'histoire qui s'est produite ici est notre histoire, a dit le président Chartrand. Continuez à venir ici. Continuez à venir ici raconter votre histoire, votre passion pour votre communauté et vos souvenirs. Vous n'oublierez jamais ce qu'on vous a fait, parce que cette terre sera bientôt nôtre. »

La ministre Leah LaPlante, vice-présidente de la région du Sud-ouest, a souligné la présence puissante qu'elle ressent tous les ans aux Journées métisses de Sainte-Madeleine.

« J'aime regarder le paysage et voir ce que je vois. En 1997, lorsque j'ai été élue et que je suis venue ici pour ma toute première fois aux Journées métisses de Sainte-Madelaine, l'effet que j'ai ressenti ce jour-là restera gravé en moi pour toujours et c'est la raison pour laquelle j'essaie d'être de toutes les célébrations de Sainte-Madeleine. À cette époque, les foules n'étaient pas aussi nombreuses, mais les esprits qui vivaient dans la région étaient phénoménaux, a-t-elle dit. Ils semblaient nous remercier d'être là. Nous remercier de nous souvenir d'eux. Nous remercier de nous souvenir de la lutte qu'ils ont menée et parfois des batailles qu'ils ont perdues. J'aimerais également rendre hommage à notre président, David Chartrand, qui lutte inlassablement et qui croit tellement en Sainte-Madeleine que lorsqu'il vous dit qu'il va récupérer cette terre pour les Métis, tout comme les esprits ont cru en nous ce jour-là, je dois croire au président Chartrand parce qu'il n'arrêtera pas tant qu'il n'y sera pas parvenu. »

L'événement pour tous les âges a compris la prestation musicale de Johnny Dietrich et Kicking up Dust.

Le ministre Fleury a réitéré l'assurance donnée par la ministre LaPlante concernant la mission du président Chartrand de récupérer les terres.

« Cette communauté est toujours utilisée. Elle continue à vivre. Nous ne vivons peut-être pas sur cette terre aujourd'hui, mais nous y vivons dans notre esprit et dans nos têtes. Cela ne cessera jamais. Peu importe ce que nous dit le gouvernement, a ajouté le ministre Fleury. Je crois aussi que le président Chartrand réussira à récupérer cette terre pour les descendants de Sainte-Madeleine et les Métis du Manitoba. »

Pour garder la culture vivante, les familles métisses de la rivière Rouge ont stationné leurs campeurs et monté des tentes sur la grande prairie qui entoure la scène extérieure. L'événement pour tous les âges a compris des activités telles que les jeux de fers à cheval, l'escalade de billes de bois, les lance-pierres, le cribbage et la fabrication de bannock, ainsi que des artisans qui vendaient leurs œuvres à différents kiosques. Les musiciens suivants ont aussi été en représentation : le Gary Lepine Band, Johnny Dietrich et Kicking up Dust, Mitchell Makoons Trio, In Too Deep, le Jim Dutiaume Band et l'invitée spéciale Patti Kusturok, les Norman Chief Memorial Dancers, l'Eldon Campbell Band, le Jason Lepine Band et le Michael Audette Band.

Malgré les horreurs infligées aux Métis de la rivière Rouge dans les années 1930 à ce même endroit, un sentiment de joie et de fête s'est emparé de la région alors que les Métis se sont réapproprié leur place légitime.

malgré les horreurs infligées aux Métis de la rivière Rouge dans les années 1930 à ce même endroit, un sentiment de joie et de fête s'est emparé de la région.

Robert Belhumeur, dont les grands-parents des deux côtés de sa famille venaient de Sainte-Madeleine, participe avec sa famille aux Journées métisses de Sainte-Madeleine depuis des décennies.

« Quand on vient sur ce site, on a le sentiment d'y appartenir. On se sent très calmes, dit-il. On peut entendre les oiseaux gazouiller et c'est tranquille, comme si on faisait partie de cette terre. »

Il vit maintenant à Russel, où il est né, mais M. Belhumeur a été élevé à huit kilomètres environ du cimetière de Sainte-Madeleine où sa famille est maintenant enterrée.

« Les deux, mon père et ma mère, sont enterrés là et nous revenions ici pour pique-niquer. Dans les années 1960, nous allions pique-niquer sur le bord des petits ruisseaux là-bas, » dit-il en parlant de la région.

M. Belhumeur espère transmettre les récits de Sainte-Madeleine à ses enfants, tout comme son grand-père et son père l'ont fait pour lui.

« Le lien retrouvé avec cette terre, il faut le maintenir aussi, le transmettre à nos enfants, leur enseigner », dit-il.

Robert Belhumeur (rangée arrière, le troisième à partir de la droite) participe avec sa famille aux Journées métisses de Sainte-Madeleine depuis des décennies.

Pour clore les cérémonies d'ouverture, le ministre Will Goodon, représentant de la région du sud-ouest, a remercié la section locale et les descendants de Sainte-Madeleine qui ont gardé vivante la mémoire du village.

« Tous ceux et celles qui ont un lien avec Sainte-Madeleine, qui ont gardé les souvenirs vivants, c'est une chose que seuls les Métis de la rivière Rouge peuvent faire, je pense. Nous avons ce lien avec la terre parce que nos ancêtres avaient le même. Cette terre est plus que ce qu'on voit, l'herbe, le gravier et les arbres, a-t-il ajouté, elle parle aussi des gens qui sont venus ici honorer, qui sont des Métis de la rivière Rouge, notre Nation, notre peuple qui vient célébrer notre culture. La culture qui devait supposément brûler quand on a brûlé nos maisons, mais qui ne s'est jamais éteinte. Nous l'avons conservée, elle vit en nous. Nous l'avons gardée dans les cuisines et les foyers, dans les danses campagnardes que nous avons organisées pendant de très nombreuses années par la suite. Vous savez, c'est cette culture qui nous garde en vie, qui nous fait revenir. »


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