Le Metis - April 11, 2024

April 11, 2024

Filmmaker Amanda Strong ties Red River Métis identity to her artistry

Amanda Strong is an award-winning stop motion animator who focuses on bringing Indigenous stories to the
mainstream media.

After stumbling across her late grandfather's camera in high school, Amanda Strong's connection to the arts was forever changed.

The Red River Métis Citizen began exploring her passion for photography at the post-secondary level.

"I was fortunate to learn both analogue and digital methods of capturing images. I soon learned that this tool was a vessel for emotion, for expression, to tell stories - and not just that of documenting existing things we regularly encounter," she said. "It became my personal portal. As this self-expression evolved, I learned and explored other means of image-making using paint, and expressive material as a vessel. I integrated these materials with camera-based imagery." 

After receiving her bachelor of applied arts in interpretative illustration and a diploma in applied photography from Sheridan College, Strong quickly learned the importance of community and collaboration. She began to work with other creatives, leading her to start exploring the basics of animation, and from that point, she never looked back.

"Most of my artistic journey has been through the act of trying and doing in the moment. Taking risks and learning through the process is a big part of how I operate and learn. Stop motion animation was always a process and medium I enjoyed viewing. I was fascinated by its process and its openness for endless possibilities of telling a story," said the animator.

As her interest and experience with moving image media continued to grow, stop motion felt like a natural medium for the artist to learn and create with.

"It was the perfect amalgamation of my comfort with photography combined with all the potential in the world to make worlds with physical material and work collectively with artists to create and share important stories," she said.

Since discovering her love for stop motion animation, the Red River Métis animator's films have screened internationally. Her most notable screenings have taken place at the Cannes Film Festival, the Toronto International Film Festival, the Vancouver International Film Festival, and the Ottawa International Animation Festival. Her television work has also had a global reach.

"Much of my time is spent dreaming up ideas, directing and producing Indigenous content via my studio as well as for television," she said. "I have directed several award-winning animations and am also a director of Molly of Denali, the first Indigenous TV animation, on PBS."

For the last 20 years, Strong has trained and worked in photography, illustration, film, and animation. She has been nominated for two Emmy Awards and a Canadian Screen Award, and was recently the first Canadian Fellow to participate in the Sundance Institute Native Filmmaker's Lab. 

Her connection with the artistic community further inspired her to explore her connections with her own identity. Despite growing up in Ontario and currently residing in British Columbia, Strong has always felt a powerful connection to her Homeland.

"I have a great appreciation for my learning and experience with my maternal grandmother directly, even though we lived away from her (Homeland). For me, it's important to know where your family is from," she said.

After learning the Manitoba Métis Federation (MMF) accepted out-of-province Citizens, Strong decided to pursue Citizenship.

"I understand the importance of community and being claimed by a community. I have learned from many Métis people and groups spanning many provinces but for me, it was not about accessing services or resources but rather connecting to the land of my family and preserving and celebrating our culture for generations to come," she said. 

The animator grew up with stories of her grandmother's lived experiences as a Red River Métis woman. 

"Though I did not physically grow up in a Red River Métis community, (my grandmother) shared with pride who we are and provided our family with a pathway to connect. She did not have an easy life growing up and always fought for Métis rights and what she believed in, even if it was against the grain of society," Strong said.

Her grandmother's passion for Red River Métis rights helped Strong build connections with her community beyond borders. 

"She helped me connect to the Indigenous and arts community in Toronto. Her strength and heart are something I hold closely in how I live and work. I am honoured to continue to learn and connect through her spirit and nationhood," said the animator. 

After relocating to Vancouver, British Columbia, the animator started Spotted Fawn Productions in 2010, which was then incorporated in 2014.

"This was a space to merge my artistic interests and training with a dream to make stories move and create space and opportunity for Indigenous and marginalized artists," Strong said. 

The Indigenous community-oriented studio focuses on stop motion, other forms of animation, and virtual reality.

"I also have a keen interest in how screen-based content that is based on physically built elements can exist within physical space," she said. "Many of our films have been exhibited in physical exhibitions in tandem with the films, providing audiences with a different way to look at the stories and work and experience the physical pieces that take so many years to make."

In 2021 Strong published her first graphic novel, Four Faces of the Moon, with Annick Press. The story has been published in French, Michif, Cree, Nakoda, and Anishinaabemowin.

Four Faces of the Moon represents a culmination of extensive research involving collaboration with her grandmother, extended family, Métis historians, and language speakers. The exploration delves into her family's ties to the buffalo hunt, and the intriguing figure of Gabriel Dumont. The book also sheds light on the gradual decline of language within her family over just a few generations. 

"To be Métis, it's integral to do the work to know where we come from, to honour our connection to our First Nation relatives and the land," she said. "Sometimes we only have fragments of these histories and stories. I was very fortunate to have my grandmother in my life for 35 years, and this project was a way to honour her life and experiences."

Strong's newest project, For When the Starving Return, is a stop motion animation based on the short story "Wheetago War" by Richard Van Camp. She describes the project as "something special" that will be propelling her into new creative and technical territories.

"It's rare for a story to be so timeless throughout an entire production, especially when that process spans seven years," she said. "I vividly remember Richard Van Camp inviting me to create an animated universe and the goosebumps that formed on my body from reading his short story "Wheetago War." This story offered a balance of terror and beauty and invited me to explore important and relatable topics of gender spectrum, greed and destruction of the land, and the return of ancestral medicine and teachings."

A co-production with the National Film Board of Canada, the project is set to premiere in the fall of 2024.

As a Beyond Borders Citizen, Strong hopes to strengthen her connections with the MMF and give back to her community through her art. 

The animator's connection with her identity has made her effective at telling Red River Métis stories.

"Being Michif is the core of who I am and will be at the core of any stories I work on, whether that be Red River Métis or if I am invited to help tell someone else's story through animation," she said. 

When working on projects, Strong does her best to ensure Indigenous artists are involved in story and creative execution. She also understands the importance of working with Elders, language speakers, and knowledge keepers to ensure her team is working in the best way through all stages of production. 

"(When) working in film and animation it is important to have a purpose and to believe in the process. The foundation of that purpose and process comes from experience, values, and teachings that have been shared with me - and will continue to evolve as I walk forward with new teachings and experiences to come," she said. "This industry can often function and have structures that feel contrary to Indigenous ideologies. For me, it's important to be aware of these differences and strive to live and work in a way that honours cultural teachings."

As the animator's career grows, she hopes to create content that is accessible for children and young adults, and challenge what we can often think of as "animated content." 

"This medium is indeed an art form; it's cinema and has the potential to tell meaningful, political, and social stories. It can educate us on so many levels," she said. "The pairing of visual worlds and sonic landscapes does have the power to touch souls and challenge the way we look at the world, to lend empathy and, most importantly, to give voice and representation and tell authentic stories."

Although she's now a successful animator, Strong's career path wasn't always easy. 

"I was rejected from film school and yet I make films and animation for a living. I have been turned down and rejected on many occasions and it still happens to this day," she said. 

Despite encountering rejection in her career, she has embraced these challenges as valuable learning experiences which have ultimately contributed to her success.

"It's important to be grounded in the reason why we create, which is not always about acceptance or accolades," she said. "It's important to be able to work through the times that aren't plentiful and find people and support to work through those times."

The Red River Métis animator hopes to encourage Youth to not give up on their dreams, even amid tough moments. 

"Even in rejection, there is something to learn. We never know what's on the other side of who is assessing us or our applications, so it's important to never give up. I've always found it inspiring and important to surround yourself with caring and ethical people who can challenge you but also support you in a way where there is constructive growth," she said. "Mistakes can often lead us to happy accidents to help us grow and learn and sometimes lead us to a new way of looking at things or a new way of creating. Never be afraid to ask for help, especially when you need it. And never forget to give back to someone in need when you are able." 

Strong hopes to strengthen her connections with the MMF and give back to her community through her art. 

"I look forward to having an opportunity for potential collaborations with the MMF in telling Métis stories and history in whatever form we're able to create," she said. 

Red River Métis scholar debuts new work

Congratulations to Red River Métis scholar Laura Forsythe on the upcoming release of the book Around the Kitchen Table: Métis Aunties' Scholarship. The book, which Forsythe helped edit and contribute to, looks beyond the patriarchy to document Métis women and their contributions. A book launch will be taking place at McNally Robinson Grant Park on April 11 at 7pm. To read more about Laura Forsythe, University of Winnipeg Assistant Professor and MMF Bison Local Chairperson, visit Our Citizen Spotlight page: /citizen-spotlight/laura-forsythe

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La dessinatrice d'animation Amanda Strong voit des liens entre son identité de Métisse de la rivière Rouge et son art

Amanda Strong est une dessinatrice d'animation image par image primée qui s'est donné comme objectif de faire connaître les récits autochtones dans les médias grand public.

Après être tombée par hasard sur l'appareil photo de son défunt grand-père alors qu'elle était à l'école secondaire, Amanda Strong n'a plus jamais vu les arts de la même façon.

Cette citoyenne de la communauté métisse de la rivière Rouge a commencé à exprimer sa passion pour la photographie lors de ses études postsecondaires.

« J'ai eu la chance d'apprendre à la fois les méthodes analogique et numérique de prise de vue. J'ai constaté rapidement que cet outil pouvait servir à transmettre des émotions, à s'exprimer, à raconter des histoires, et non seulement à documenter des choses que l'on observe sur une base régulière », a-t-elle précisé. « Cet outil est devenu mon portail personnel. Alors que je parvenais à m'extérioriser de plus en plus, j'ai appris et exploré d'autres méthodes de production d'images se servant de peinture et de matériel expressif comme support. J'ai intégré ces différents matériels à des images prises au moyen d'un appareil photo. » 

Après avoir décroché un baccalauréat en arts appliqués, profil illustration d'interprétation, et un diplôme en photographie appliquée du Sheridan College, Mme Strong a appris rapidement l'importance de la communauté et de la collaboration. Elle a commencé à travailler avec d'autres personnes créatives, ce qui lui a permis d'acquérir les bases de l'animation; à partir de ce moment, elle n'a jamais fait de retour en arrière.

« Mon cheminement artistique repose principalement sur le fait que j'ai réalisé des essais et produit des choses en fonction du moment présent. On peut définir en grande partie ma façon de fonctionner et d'apprendre en affirmant que j'assume des risques et que j'apprends tout au long du processus. J'ai toujours adoré visionner l'animation image par image en tant que procédé et média. J'étais fascinée par ce procédé et par les possibilités infinies qu'il offrait du point de vue de la narration d'un récit », a indiqué la dessinatrice d'animation.

Alors que Mme Strong continuait de s'intéresser davantage aux médias des images animées et d'aller chercher de l'expérience dans ce domaine, la prise de vues image par image semblait être devenue la méthode naturelle d'apprentissage et de création pour l'artiste.

« C'était la fusion parfaite entre la zone de confort que me procurait le domaine de la photographie et tout le potentiel qu'offraient la fabrication d'espaces avec des éléments matériels et le travail de collaboration avec des artistes pour créer et raconter des histoires qui ont leur importance », a mentionné Mme Strong.

Depuis que la dessinatrice d'animation qui est membre de la communauté métisse de la rivière Rouge a découvert sa passion pour l'animation image par image, ses films ont été projetés partout dans le monde. C'est au Festival de Cannes, au Festival international du film de Toronto, au Festival international du film de Vancouver et au Festival international d'animation d'Ottawa qu'ont eu lieu les projections les plus marquantes de ses créations. Ses œuvres télévisuelles ont également connu du succès à l'échelle mondiale.

« Je passe la majeure partie de mon temps à imaginer de nouvelles idées, à diriger et à produire du contenu autochtone, que ce soit dans mon studio ou pour la télévision. J'ai dirigé plusieurs animations primées. Je suis également la directrice de Molly of Denali, la première animation télévisuelle autochtone, sur PBS », a-t-elle expliqué.

Au cours des 20 dernières années, Mme Strong a suivi des formations et a travaillé dans les domaines de la photographie, de l'illustration, du film et de l'animation. Elle a été mise en nomination à deux reprises aux Emmy Awards et à une reprise aux prix Écrans canadiens; elle a récemment pris part au Native Filmmaker's Lab du Sundance Institute. Elle est la première citoyenne canadienne à décrocher cette bourse.

Ses liens avec la communauté artistique sont devenus pour elle une source d'inspiration encore plus grande lorsqu'il a été question d'explorer le rapport qu'elle entretient avec sa propre identité. Bien que Mme Strong ait grandi en Ontario et qu'elle habite présentement en Colombie-Britannique, elle a toujours ressenti un lien fort avec sa patrie.

« J'apprécie grandement toutes les notions apprises et toute l'expérience acquise directement de ma grand-mère maternelle, même si nous vivions loin d'elle (et de la patrie). Je crois qu'il est important de savoir d'où vient notre famille », a-t-elle mentionné.

Après avoir appris que la Fédération Métisse du Manitoba (FMM) acceptait des citoyens de l'extérieur de la province, Mme Strong a décidé de présenter une demande de citoyenneté.

« Je comprends l'importance de la communauté et du sentiment d'appartenance à une communauté. J'ai acquis des connaissances auprès de nombreux Métis et groupes métis établis dans bon nombre de provinces; cependant, dans mon cas, ce n'était pas une question d'accès à des services ou à des ressources, mais plutôt le besoin de créer un lien avec la terre de ma famille et de préserver et de célébrer notre culture pendant encore plusieurs générations », a-t-elle fait savoir.

Pendant sa jeunesse, la dessinatrice d'animation a entendu des histoires sur le vécu de sa grand-mère, une femme membre des Métis de la rivière Rouge.

« Même si je n'ai pas grandi sur place, dans une communauté des Métis de la rivière Rouge, [ma grand-mère] nous rappelait avec fierté qui nous sommes et a montré à notre famille la voie à suivre pour créer des liens. Elle n'a pas eu la vie facile quand elle était jeune. Elle a toujours défendu les droits des Métis ainsi que ses propres convictions, même si cela signifiait aller à contre-courant de la société », a déclaré Mme Strong.

La passion que l'Aînée avait pour les droits des Métis de la rivière Rouge a aidé Mme Strong à bâtir des liens avec sa communauté, mais en dehors des frontières de celle-ci.

« Grâce à ma grand-mère, j'ai pu créer des liens avec la communauté autochtone et avec la communauté artistique à Toronto. Sa force et sa bonté sont des valeurs qui me tiennent particulièrement à cœur et que je cherche à reproduire dans ma façon de vivre et de travailler. Je suis fière de pouvoir continuer d'apprendre et de créer des liens grâce à son âme et à son sentiment identitaire », a mentionné Mme Strong. 

Après avoir déménagé à Vancouver, en Colombie-Britannique, la dessinatrice d'animation a fondé le studio Spotted Fawn Productions en 2010, qui a par la suite été constitué en société en 2014.

« Cet espace m'a permis de faire fusionner mes intérêts artistiques et ma formation avec le rêve que je caressais de donner vie à des histoires et de créer un espace et des possibilités pour les artistes autochtones et les artistes marginalisés », a-t-elle fait savoir.

Le studio, qui travaille avec la communauté autochtone, crée des animations image par image et d'autres formes d'animation et utilise des technologies de réalité virtuelle.

« J'ai aussi développé un intérêt marqué pour les méthodes qui permettent à du contenu pour l'écran utilisant des éléments bâtis de se retrouver dans un espace physique », a-t-elle ajouté. « Bon nombre de nos films ont été présentés dans des expositions physiques parallèlement à leur projection, offrant ainsi aux auditoires une façon différente d'aborder les histoires et le travail réalisé et de pouvoir expérimenter les éléments matériels dont la production s'est échelonnée sur tant d'années. »

En 2021, la maison d'édition Annick Press a publié le premier roman graphique de Mme Strong qui s'intitulait Four Faces of the Moon. L'histoire a été publiée en français, en michif, en cri, en nakoda et en anishinaabemowin.

L'œuvre Four Faces of the Moon est en fait le fruit de vastes recherches ayant nécessité la collaboration de la grand-mère et de la famille élargie de l'auteure ainsi que d'historiens métis et de locuteurs. Le récit explore les liens entre la famille de l'auteure et la chasse aux bisons et s'intéresse au personnage fascinant qu'était Gabriel Dumont. Le livre permet aussi de mieux saisir le phénomène du déclin graduel de la langue dans la famille de Mme Strong en l'espace de quelques générations seulement.

« Pour nous identifier en tant que Métis, il est essentiel de faire les démarches requises afin de savoir d'où nous venons, de célébrer le lien qui nous unit à nos proches membres de Premières Nations et d'honorer notre rapport avec la terre », a affirmé Mme Strong. « Il nous arrive parfois de connaître seulement des parcelles de l'histoire et des anecdotes. J'ai été très chanceuse de pouvoir compter sur la présence de ma grand-mère dans ma vie pendant 35 ans. D'une certaine façon, ce projet a permis de rendre hommage à sa vie et à son vécu. »

Le tout dernier projet de Mme Strong, qui s'intitule For When the Starving Return, est une animation image par image basée sur la nouvelle Wheetago War de Richard Van Camp. La dessinatrice d'animation parle de ce projet comme étant « quelque chose de spécial » qui la propulsera vers de nouveaux horizons en matière de créativité et de technologie.

« On se retrouve rarement devant une histoire résistant autant à l'épreuve du temps pendant tout le processus de production, surtout lorsque ce processus s'étend sur sept ans », a-t-elle précisé. « Je me souviens très bien de l'invitation que Richard Van Camp m'avait lancée pour que je crée un univers animé ainsi que des frissons que j'avais ressentis en lisant sa nouvelle Wheetago War. L'auteur a su trouver un équilibre entre terreur et beauté dans son histoire. J'ai ainsi pu explorer les sujets importants et pertinents que sont le spectre du genre, l'avidité et la destruction des terres ainsi que le retour à la médecine et aux enseignements ancestraux. »

Fruit d'une coproduction avec l'Office national du film du Canada, le projet devrait être présenté en première à l'automne 2024.

En tant que citoyenne vivant à l'extérieur des frontières de la patrie, Mme Strong espère renforcer les rapports qu'elle entretient avec la FMM et pouvoir redonner à la communauté au moyen de son art. 

Le rapport qu'entretient la dessinatrice d'animation avec son identité lui permet de raconter efficacement les récits des Métis de la rivière Rouge.

« L'identité métchif est ce qui me définit et ce qui se retrouvera au cœur de toutes les histoires sur lesquelles je me pencherai, qu'il s'agisse de l'histoire des Métis de la rivière Rouge ou que ce soit dans le cadre d'une invitation à créer une animation pour aider quelqu'un à raconter son histoire », a-t-elle affirmé.

Quand elle travaille à un projet, Mme Strong fait tout ce qu'elle peut pour que des artistes autochtones prennent part au processus de rédaction de l'histoire et de mise en œuvre créative. Elle comprend aussi l'importance de travailler en collaboration avec des Aînés, des locuteurs et des gardiens du savoir pour s'assurer que son équipe évolue dans des conditions optimales à toutes les étapes de la production.

« [Quand on] travaille dans le domaine du film et de l'animation, il est important d'avoir un objectif et de croire au processus mis en œuvre. À l'origine de cet objectif et de ce processus, se trouvent l'expérience, les valeurs et les enseignements qui m'ont été transmis et qui continueront d'évoluer alors que je poursuis mon chemin en tenant compte des nouvelles leçons et expériences à venir », a-t-elle indiqué. « Il arrive souvent que cette industrie utilise des méthodes et des structures qui semblent contraires aux idéologies autochtones. Je crois que nous devons prendre conscience de ces différences et nous efforcer de vivre et de travailler en mettant en valeur les enseignements culturels. »

À mesure que la carrière de la dessinatrice d'animation s'épanouit, cette dernière espère créer du contenu qui sera à la portée des enfants et des jeunes adultes et changer la perception que nous avons souvent des « dessins animés ». 

« Ce média est en fait une forme d'expression artistique; c'est du cinéma qui a la capacité de raconter des histoires politiques et sociales qui sont significatives. Il peut servir à nous éduquer à plusieurs niveaux », a déclaré Mme Strong. « La combinaison des mondes visuels et des paysages sonores a effectivement le pouvoir de toucher les âmes, de remettre en question notre façon de voir le monde, de démontrer de l'empathie, mais surtout de faire entendre et de représenter les gens et de raconter des histoires vraies. »

Même si Mme Strong connaît désormais du succès en tant que dessinatrice d'animation, son cheminement professionnel n'a pas toujours été facile.

« J'ai été refusée par l'école de cinéma et pourtant je gagne ma vie en produisant des films et des animations. J'ai essuyé des refus et des rejets à de nombreuses reprises, et cela m'arrive encore aujourd'hui », a-t-elle déclaré.

Même si elle a été confrontée à des refus dans sa carrière, elle a su relever ces défis qui sont devenus des expériences d'apprentissage enrichissantes et qui ont, en fin de compte, contribué à sa réussite.

« Il est important de bien comprendre la raison pour laquelle nous nous lançons dans un processus de création; ce n'est pas toujours pour une question d'acceptation ou de reconnaissance », a-t-elle ajouté. « Il importe de parvenir à surmonter les moments qui sont moins faciles et de trouver des gens et du soutien pour passer à travers ces périodes. »

La dessinatrice d'animation, membre de la communauté métisse de la rivière Rouge, espère réussir à convaincre les jeunes de ne pas abandonner leurs rêves, même lorsqu'ils vivent des moments difficiles. 

« Même devant le rejet, il y a des leçons à retenir. Nous ne savons jamais ce qui se passe de l'autre côté quand une personne évalue notre candidature. Voilà pourquoi il ne faut jamais abandonner. J'ai toujours trouvé cela inspirant et important d'être entouré de personnes bienveillantes dotées de valeurs éthiques qui peuvent nous obliger à nous remettre en question, mais qui nous apportent aussi du soutien pour que notre croissance s'avère constructive », a-t-elle mentionné. « Les erreurs entraînent souvent de heureux hasards qui nous font grandir et nous permettent d'apprendre; elles nous obligent parfois à voir les choses d'une nouvelle façon ou nous amènent à créer différemment. Il ne faut jamais craindre de demander de l'aide, surtout si vous en avez besoin. Par ailleurs, n'oubliez jamais de redonner aux personnes dans le besoin quand vous êtes en mesure de le faire. »

Mme Strong souhaite renforcer les rapports qu'elle entretient avec la FMM et pouvoir redonner à la communauté au moyen de son art. 

« J'espère avoir l'occasion de collaborer éventuellement avec la FMM et ainsi pouvoir raconter l'histoire et les récits des Métis, peu importe le support de création qui sera choisi », a-t-elle dit en terminant.

Première publication pour une universitaire métisse de la rivière Rouge

Félicitations à Laura Forsythe, universitaire métisse de la rivière Rouge, pour la sortie prochaine de l'ouvrage collectif Around the Kitchen Table : Métis Aunties' Scholarship. Le livre, qu'elle a codirigé et auquel elle a contribué, regarde au-delà du patriarcat pour documenter les femmes métisses et leurs contributions. Le lancement du livre aura lieu à la librairie McNally Robinson Grant Park le 11 avril à 19 h. Pour en savoir plus long sur Laura Forsythe, professeure adjointe à l'Université de Winnipeg et présidente de la section locale de Bison de la FMM, consultez notre page « Our Citizen Spotlight » (en anglais seulement) à l'adresse /citizen-spotlight/laura-forsythe .


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